Histoire et utilisation de l'énergie solaire

 

L’Énergie solaire est depuis fort longtemps présente dans la vie de la planète. Ce qui a grandement évolué en revanche sont les inventions que l'Homme a imaginées pour en tirer partie.

 

Les antiques utilisations du soleil

 

On peut considérer que les toutes premières utilisations du soleil remontent à l'invention du cadran solaire, apparu en 1500 avant J.-C. chez les Égyptiens. Puis, dès 700 avant notre ère, les hommes ont appris à concentrer les rayons venant du soleil pour faire du feu. La flamme olympique, dès 776 avant J.C. a été créée ainsi. Apparaît également très tôt dans l'histoire de l'Energie solaire le concept architectural d'« habitat solaire passif » ; en Amérique du Nord par exemple, les maisons Anasazi étaient situées de telle façon qu'elles emprisonnaient les rayons du soleil pour chauffer l'habitation en hiver et la garder fraîche pendant l'été. Sous l'Empire romain également furent utilisées les premières fenêtres de verre pour profiter de la lumière tout en piégeant la chaleur du soleil dans les habitats. Vers 100 avant notre ère, Héron d’Alexandrie construisit une machine solaire qui permettait le pompage de l’eau.

 

L'ère des premiers inventions

 

Léonard de Vinci a imaginé en 1515 l'idée du concentrateur solaire, qui n'a cependant existé que sur le papier. En 1747 Georges-Louis Leclerc, Comte de Buffon reprend l'idée de la technologie du miroir ardent, faisant construire un miroir composé de 168 glaces qui lui permet notamment de faire fondre l'étain, le plomb ou encore l'argent. En 1767, le scientifique suisse Horace Benedict de Saussure inventa l'héliothermomètre, un instrument permettant de mesurer l'intensité du rayonnement solaire ; il développa également le tout premier collecteur solaire, fait de bois et de verre pour emprisonner l'énergie du soleil. En 1792, le grand chimiste français Lavoisier inventa le premier four solaire ; constitué de puissantes lentilles qui concentraient les rayonnements solaires sur un foyer, il permet d'atteindre des températures élevées, faisant ainsi fondre du platine.

 

L'ère des réalisations

 

En 1839, Alexandre Edmond Becquerel, découvre le principe photovoltaïque, désignant le phénomène grâce auquel les photons transfèrent leur Energie aux électrons ; cette découverte autorise un nouvel usage du rayonnement solaire : la production de l'électricité. L'étape suivante est en 1873, avec l'ingénieur électricien anglais Willoughby Smith qui découvrit l'effet photovoltaïque dans le sélénium, ouvrant la voie quelques années plus tard à la création de la première cellule photovoltaïque de sélénium. En 1878, Auguste Mouchot mit au point un équipement à vapeur fonctionnant grâce à un réflecteur parabolique, qui lui a permis de faire tourner une presse d'imprimerie. Mais la technologie reste marginale, face aux énergies fossiles qui semblent inépuisables. La première application se fait au sein de l'industrie spatiale au milieu du XXe siècle : les panneaux solaires étaient en effet plus pratiques à envoyer dans l'espace que de volumineuses cuves de pétrole, d'autant plus que le rayonnement du Soleil est plus intense dans l'espace. Le premier satellite de télécommunication, Telstar 1, fut ainsi recouvert de panneaux photovoltaïques, même si l'Energie est faible (14 watts de puissance installée ; aujourd'hui, un seul panneau photovoltaïque fait en moyenne 250 watts). En 1953, Felix Trombe, un chimiste français, a fait construire un four solaire de 15kW au Mont-Louis dans les Pyrénées. En 970, le plus puissant four solaire du monde à ce jour, avec des températures allant jusqu'à 3500°C, fût terminé à Odeillo Font Romeu dans les Pyrénées.

 

L'ère de la diffusion

 

Les premières inventions restent initialement cantonnées à l'industrie spatiale. Mais le premier choc pétrolier pousse les gouvernements à varier leurs sources d'Energie. Au début des années 1970, le Dr Elliot Berman conçut en outre une cellule solaire à faible coût, divisant ainsi le coût du watt par cinq, ce qui ouvre la voie à la démocratisation de l'énergie solaire. Dès 1981, les panneaux solaires fleurissent un peu partout : dans le bâtiment, dans les transports avec les voitures et camions solaires. A cet égard, il faut souligner l'exploit réalisé par Solar Impulse, qui a fait le tour du monde sans utiliser le moindre carburant.

Pour en savoir plus sur l'histoire de l'énergie: http://www.lemonde.fr/archives/article/1981/04/27/l-histoire-de-l-energie-solaire_2732945_1819218.html

 

 

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